Catalogate nuove specie di insetti da resti fossili

Per più di 150 anni, gli scienziati hanno classificato erroneamente un gruppo di insetti fossili come libellule, i familiari cugini delle libellule che svolazzano nelle zone umide mangiando zanzare. Sebbene siano sorprendentemente simili, questi fossili hanno teste dalla forma strana, che i ricercatori hanno sempre attribuito alla distorsione risultante dal processo di fossilizzazione.

Il nuovo studio

Ora, tuttavia, un team di ricercatori guidato dal paleontologo della Simon Fraser University (SFU) ha scoperto che non sono affatto libellule, ma rappresentano un nuovo importante gruppo di insetti strettamente correlato a loro.

I risultati mostrano che la forma distintiva degli occhi arrotondati e non sporgenti dell’insetto, posti vicino alla testa, sono le caratteristiche distintive di un sottordine correlato a damigelle e libellule che i ricercatori hanno chiamato Cephalozygoptera.

Il team ha notato che assomigliavano a un fossile di cui scrisse il paleontologo tedesco Hermann Hagen nel 1858. Hagen stabilì il precedente di collegare il fossile al sottordine delle damigelle nonostante la sua diversa forma della testa, che non si adattava affatto alle damigelle.

Le nuove specie

Le femmine hanno teste corte e larghe con occhi che sporgono distintamente su ciascun lato. Il fossile di Hagen, tuttavia, aveva una testa e occhi stranamente arrotondati. Ma pensava che questa differenza fosse falsa, causata dalla distorsione durante la fossilizzazione.

Il team ha nominato 16 nuove specie di Cephalozygoptera. Alcuni dei fossili furono trovati nella terra tradizionale della tribù indiana Colville del nord di Washington, e così Archibald ei suoi coautori collaborarono con gli anziani tribali per nominare una nuova famiglia di loro. Chiamarono la famiglia “Whetwhetaksidae”, dalla parola “whetwhetaks”, che significa insetti simili a libellule nella lingua del popolo di Colville.