Materiale prezioso rinvenuto nell’oro degli sciocchi

Una ricerca della Curtin University ha scoperto che piccole quantità di oro possono essere intrappolate all’interno della pirite, comunemente nota come “oro degli sciocchi”, il che lo renderebbe molto più prezioso di quanto suggerisce il nome.

La ricerca fornisce un’analisi approfondita per comprendere meglio la posizione mineralogica dell’oro intrappolato nella pirite, che potrebbe portare a un oro più rispettoso dell’ambiente metodi di estrazione.

Questo nuovo tipo di oro “invisibile” non è stato precedentemente riconosciuto ed è osservabile solo utilizzando uno strumento scientifico chiamato sonda atomica.

Il tasso di scoperta di nuovi giacimenti d’oro è in declino in tutto il mondo con il degrado della qualità del minerale, parallelamente all’aumento del valore del metallo prezioso. In precedenza gli estrattori d’oro sono stati in grado di trovare l’oro nella pirite sia come nanoparticelle che come lega pirite-oro, ma quello che abbiamo scoperto è che l’oro può anche essere ospitato in difetti di cristallo su scala nanometrica, che rappresentano un nuovo tipo di oro “invisibile”.

Più il cristallo è deformato, più oro è rinchiuso nei difetti. L’oro è ospitato in difetti su scala nanometrica chiamati dislocazioni – centomila volte più piccoli della larghezza di un capello umano – quindi è necessaria una tecnica speciale chiamata tomografia a sonda atomica per osservarlo.

In genere, l’oro viene estratto utilizzando tecniche di ossidazione a pressione (simili alla cottura), ma questo processo richiede molta energia. Volevamo esaminare un modo di estrazione più ecologico.

I ricercatori hanno esaminato un processo di estrazione chiamato lisciviazione selettiva, utilizzando un fluido per dissolvere selettivamente l’oro dalla pirite. Non solo le dislocazioni intrappolano l’oro, ma si comportano anche come percorsi fluidi che consentono all’oro di essere “lisciacquato” senza influenzare l’intera pirite.