Scoperto come facciamo a riconoscere i volti delle persone

Gli scienziati hanno a lungo cercato invano una classe di cellule cerebrali che potesse spiegare il lampo viscerale di riconoscimento che proviamo quando vediamo un volto molto familiare, come quello delle nostre nonne. Ma il proposto “neurone della nonna” – una singola cellula al crocevia della percezione sensoriale e della memoria, in grado di dare la priorità a un volto importante rispetto alla plebaglia – è rimasto sfuggente.

Ora, una nuova ricerca rivela una classe di neuroni nella regione del polo temporale del cervello che collega la percezione del viso alla memoria a lungo termine. Non è proprio il neurone della nonna apocrifo — piuttosto che una singola cellula, è una popolazione di cellule che ricorda collettivamente il volto della nonna. I risultati, pubblicati su Science , sono i primi a spiegare come il nostro cervello inculchi i volti di coloro che ci stanno a cuore.

Gli scienziati hanno scoperto molti neuroni sensoriali specializzati nell’elaborazione delle informazioni facciali e altrettante celle di memoria dedicate alla memorizzazione dei dati degli incontri personali. I risultati costituiscono la prima prova di una cellula cerebrale ibrida, non dissimile dal leggendario neurone della nonna. Le cellule della regione TP si comportano come cellule sensoriali, con risposte affidabili e veloci agli stimoli visivi. Ma agiscono anche come cellule di memoria che rispondono solo a stimoli che il cervello ha già visto – in questo caso, individui familiari – che riflettono un cambiamento nel cervello a seguito di incontri passati.