Il bracconaggio da avorio fa nascere elefanti senza zanne, lo studio

L’intenso bracconaggio di avorio durante la guerra civile del Mozambico (1977-1992) ha portato alla rapida evoluzione dell’assenza di zanne nelle femmine di elefante africano in un precipitoso declino della popolazione, riportano i ricercatori, risultando in un fenotipo molto più probabile che sopravviva di fronte al bracconaggio. I risultati gettano nuova luce sulle potenti forze selettive che la raccolta umana può esercitare sulle popolazioni di animali selvatici.

L’uccisione selettiva delle specie, sia per il cibo, la sicurezza o il profitto, è diventata più comune e intensa solo con la crescita delle popolazioni umane e della tecnologia. Tanto che si suggerisce che lo sfruttamento della fauna selvatica da parte dell’uomo sia diventato un potente motore selettivo nell’evoluzione delle specie mirate. Tuttavia, le firme evolutive risultanti rimangono poco chiare.

In uno studio, i ricercatori hanno studiato l’impatto della caccia all’avorio sull’evoluzione degli elefanti africani nel Parco nazionale di Gorongosa, in Mozambico, durante e dopo la guerra civile del Mozambico. Durante questo conflitto, le forze armate di entrambe le parti hanno fatto affidamento sul commercio dell’avorio per finanziare gli sforzi bellici, che hanno portato a un rapido declino della popolazione di oltre il 90%.

Utilizzando dati storici sul campo e modelli di popolazione, gli studiosi mostrano che il bracconaggio intenso durante questo periodo ha portato a un aumento della frequenza della completa assenza di zanne nelle elefanti femmine della regione. Secondo gli autori, la netta mancanza di maschi senza zanne ha suggerito un’origine genetica legata al sesso per il modello.

L’analisi dell’intero genoma ha rivelato una coppia di geni candidati, tra cui AMELX, un loci con ruoli noti nello sviluppo dei denti dei mammiferi. Negli esseri umani, questi geni sono associati a una sindrome dominante legata all’X, letale per gli uomini, che riduce la crescita degli incisivi laterali, che sono omologhi alle zanne di elefante.